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Biographie

Fils d’un diplomate canadien, Jean Vanier naît le 10 septembre 1928 à Genève. À 13 ans, il s’engage au Collège de la Royal Navy à Dartmouth (UK) en pleine Seconde Guerre Mondiale. En 1945, son père étant alors ambassadeur du Canada en France et sa mère déléguée de la Croix-Rouge, Jean participe à l’accueil des survivants des camps de concentration à Paris. Il en est profondément marqué.

Jean quitte la marine à 22 ans « pour suivre Jésus et oeuvrer à la paix ». Après des années de formation en France et au Canada, il obtient en 1962 un doctorat en philosophie et devient enseignant. Mais en 1964, il découvre les conditions de vie sordides des personnes handicapées dans les asiles psychiatriques : « j’ai découvert un vaste monde de souffrance que j’ignorais absolument. J’avais été dans un monde d’efficacité dans la marine ou un monde intellectuel à travers les études. Et là j’étais devant un monde d’appel et cela m’a bouleversé. »

En août 1964, il propose à deux hommes vivant en établissement, Raphaël et Philippe, de s’installer avec lui dans une petite maison de l’Oise, à Trosly-Breuil, qu’il baptise « L’Arche ». Ils y partagent une vie quotidienne simple, faite d’entraide et d’amitié. Très rapidement, cette vie fraternelle organisée autour des personnes fragiles fait de nombreux émules. Les « foyers» se multiplient en France et dans le monde : Canada en 1969, Inde en 1970, Côte d’Ivoire en 1974, Haïti en 1975, Australie en 1978… Sur les cinq continents, dans des contextes religieux et culturels très divers, cet art de « vivre ensemble » se répand largement.

Dès 1981, Jean Vanier ayant préparé sa relève, il se retire des responsabilités exécutives de L’Arche, tout en restant vivre dans sa première communauté de Trosly. Il se consacrait depuis lors à sa mission d’artisan de paix et de témoin de fraternité avec les plus humbles. Il recevait chez lui nombre de visiteurs du monde entier de toutes origines et de toutes conditions.

Jean Vanier a reçu de nombreuses récompenses dont la Légion d’honneur (Commandeur en 2017), le titre de Compagnon de l’Ordre du Canada en 1989, le prix Pacem in Terris en 2013 et le prix Templeton en 2015. Il a été rappelé à Dieu le 7 mai 2019 à 90 ans. 

 

Le pape François rend grâce pour le témoignage de Jean Vanier

De retour de Macédoine du Nord où il a mis ses pas dans ceux de Mère Teresa, le pape François a voulu commencer sa conférence de presse en saluant une autre grande figure spirituelle : Jean Vanier. Il a rendu grâce pour le témoignage de sa vie: « Merci à Dieu de nous avoir donné cet homme au grand témoignage ».


Jean Vanier : "Tout ce que je peux dire, c'est merci !"

En juin 2018, le fondateur de l'Arche donnait de ses nouvelles, après une attaque cardiaque. Dans cette expérience de fragilité, son espérance et sa joie n'étaient pas été entamées. « J’ai le sentiment que j’approche le temps de la rencontre avec Jésus » confiait-il déjà.

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